Ce nuage que je ne saurais voir. Promouvoir, contester et réguler les datacenters à Plaine Commune

Ce séminaire nous est présenté par Clément Marquet, doctorant en Sociologie à Télécom ParisTech au département SES. Sa thèse porte sur l’aménagement de la ville connectée. Il s’agit de regarder comment les données informatiques contribuent à transformer l’organisation urbaine et impliquent des aménagements physiques lourds.

Les datacenters sont des espaces physiques regroupant des serveurs informatiques utilisés pour stocker, traiter et faire circuler des données informatiques : cloud, vidéo streaming ou encore finance assistée par algorithmes (trading). La métaphore du nuage est très trompeuse et loin de la réalité car ces données forment des objets territoriaux. Ce séminaire est basé sur le cas concret des datacenters à Plaine commune. Etablissement public territorial (EPT) créé en 2000, Plaine Commune comprend de nombreuses installations de datacenters, dont une quinzaine environ sont situées au sud de cette communauté de communes.

Les datacenters sont particulièrement difficiles à étudier, car leur infrastructure est soumise à des règles de sécurité très strictes et régie par le culte du secret. Ces centres de données semblent être invisibles, car ils échappent à la perception quotidienne de ceux qui en bénéficient. En effet, les bâtiments qui les hébergent semblent banals et anonymes car ils ne donnent aucun signe d’activité, échappant ainsi aux regards.

1 – Résumé / synthèse

A. De l’opportunisme à la promotion : une implantation discrète

Le territoire de Plaine commune est marqué par une histoire industrielle très forte. En effet, il s’agit à l’époque d’une banlieue ouvrière française comprenant les industries de chimie, d’automobile, d’énergie et les centrales thermiques pour alimenter les premiers transports parisiens. Des entrepôts couvrent le territoire afin de permettre le stockage des biens. Cette industrie est florissante jusqu’à son arrêt brutal vers les années 80, laissant un territoire sinistré.

Dans ce contexte, les élus tentent de donner une nouvelle dynamique aux territoires Ils se portent candidat pour accueillir le stade de France en Seine Saint Denis, et l’obtiennent. Or, dans la dynamique immobilière qui s’ensuit, la zone de Plaine Commune attire fortement l’attention des opérateurs de Datacenters car elle répond aux 5 facteurs d’implantations de ces infrastructures, données par Moriset (2003) et Bakis (2013) :

  • Disponibilité d’un foncier peu cher
  • Proximité d’alimentations électriques de forte puissance (poste source)
  • Accès aux réseaux de télécommunication (dorsales d’internet)
  • Desserte routièreAbsence de risques majeurs

Une première vague d’implantation s’opère, stoppée par la crise financière de l’internet en 2001 qui a éloigné une partie des acteurs investis dans cette installation. Une seconde vague d’implantation commence ensuite en 2006 et Plaine Commune devient « capitale des Datacenters ».

Les politiques ont l’espoir que ces installations augmentent l’attractivité du territoire en relançant son activité économique. Toutefois, la grande majorité des élus sont peu familiers des Datacenters et ne se penchent pas sur la transformation (qui devient habituelle) du territoire, car la façon dont sont construites ces infrastructures n’est pas politisée.

B. Energie, fiscalité, riverains en colère : des fissures dans la forteresse ?

Une conjonction d’événements suscite des troubles énergétiques, économiques et démocratiques, ce qui conduit à une interrogation des locaux à propos de ces infrastructures discrètes.

Du point de vue énergétique, les opérateurs des datacenters réservent une part d’électricité au fournisseur EDF, afin de garantir à leurs clients un espace sécurisé leur permettant d’héberger leurs données disponible 24h/24. Afin d’assurer cette continuité de service, qui est primordiale pour l’activité des opérateurs, ces derniers surdimensionnent leur besoin en électricité et raccordent leurs installations à deux postes sources différents pour garantir une arrivée d’électricité en cas de panne (les installations sont alors dites « tolérantes aux pannes »). Ces parts d’énergies leur sont réservées et ne peuvent être distribuées à d’autres clients. Cette sur-réservation d’énergie amène un risque de pénurie d’électricité sur le territoire.

Côté économique, la chute de la fiscalité entraîne une réforme de la taxe professionnelle (impôts de collectivité territoriales), divisant ainsi par dix les revenus rapportés par l’implantation d’un datacenter sur un territoire. Cela change la façon dont les élus appréhendent ces opérateurs.

Enfin, du point de vue démocratique, l’installation furtive de ces infrastructures suscite la colère des riverains. En effet, les Datacenters génèrent un bruit de fond continu et stockent du fuel destiné à alimenter les générateurs en cas de panne électrique.

Ce stockage de fuel est une activité considérée à risque, ce dont les riverains ne sont pas avertis car l’avis d’enquête publique est distribué non pas avant mais après l’installation du Datacenter. Ces entreprises ne sont habituellement pas confrontées directement aux riverains car elles sont le plus souvent installées dans les zones industrielles, et ne maitrisent pas tout à fait les procédures à suivre.

Ces trois points contribuent à éveiller le questionnement et parfois la colère des locaux au fur et à mesure de la mise en lumière de l’existence de ces infrastructures.

C. Les datacenters comme problème public ? Rapport, procès et mobilisations

Trois mouvements résultent de la montée de ces questionnements. Le premier mouvement a lieu au sein des instances politiques. Initialement, peu de personnes s’intéressent à la question des datacenters, du moment que ceux-ci rapportent de l’argent. Cependant, les rapports effectués (une note interne sur les conséquences économiques et fiscales et l’autre sur les conséquences écologiques des datacenters) montrent que, contrairement à ce qui avait été énoncé, les Datacenters créent très peu d’emplois. De plus, un centre de 1 000 m² nécessite à lui seul l’énergie d’une ville de 50 000 habitants. Ces rapports engagent des perspectives de régulation de la consommation d’énergie toutefois celles-ci ne sont pas mises en œuvre.

Le second mouvement d’opposition est porté par l’association urbaction93 créée par les riverains de la Courneuve. Cette dernière lance un procès aux opérateurs pour mauvaise réalisation de dossier ICPE (Installation Classée pour la Protection de l’Environnement), c’est-à-dire l’étude de l’impact sonore ou le manque d’informations sur le risque d’explosion dû au stockage de fuel. C’est la première fois qu’un procès est lancé contre un datacenter. Leur victoire au procès est finalement annulée par une décision de justice permettant au Datacenter de poursuivre ses activités.

Le troisième mouvement concerne l’environnement. Les riverains, mécontents des suites de leurs procès, se rapprochent des groupes écologistes et des journalistes spécialistes de l’écologie qui forment le collectif toxic tour detox, organisant une visite guidée des lieux de pollution des gaz à effet de serre. Ce toxic tour detox a visé ce datacenter mais la mobilisation a été important lors de l’évènement, mais n’a pas duré dans le temps.

Les relations entre aménagement urbain et internet sont aujourd’hui peu suivies de la part des élus qui ont une connaissance très faible du sujet. Cela créé un problème car il aurait fallu effectuer de la régulation sur des infrastructures lourdes déjà installées. Les difficultés de lutte montre qu’il faut une sensibilisation plus accrue sur les questions écologiques et numériques.

2 – Problématisation / Discussion

A. Questionnement sur la quantité d’énergie nécessaire à un datacenter

Comme dit précédemment, un centre de 1 000 m² nécessite à lui seul l’énergie d’une ville de 50 000 habitants. Le rapport Votre cloud est-il Net ? de Greenpeace résume bien les choses : « Si le « cloud » était un pays, il se classerait (en 2012) au 5e rang mondial en termes de demande en électricité, et ses besoins devraient être multipliés par trois d’ici à 2020. »

De plus, une très grosse part de consommation d’énergie est due à la climatisation servant à refroidir les pièces surchauffées par les allées de serveurs fonctionnant sans interruption, afin que la température n’excède pas 30°C. La chaleur générée par les datacenters contribue à 25% à l’effet de serre généré par les technologies nuémriques, selon une étude de l’ADEME. Or, avec l’utilisation exponentielle d’internet, le besoin de créer des infrastructures supplémentaires ne cesse de croître.

De plus, le souci de continuité de service des Datacenter est pris très au sérieux. Par exemple, pour un datacenter qui cesse de fonctionner, les opérateurs sont prêts à faire venir des techniciens de d’autres Datacenters lointains en jet privé afin d’assurer une rotation du personnel chargé de régler le problème. C’est pourquoi les solutions de secours, à savoir les cuves de fuel et le raccordement à un deuxième distributeur d’électricité, sont indiscutables.

B. Existe-il des solutions de réduction ou de réutilisation de cette chaleur ?

Il est difficile de réutiliser la chaleur des Datacenters déjà existants. En effet, cela demande un raccordement des infrastructures à un réseau de chaleur, provoquant une interruption temporaire de l’activité du Datacenter, ce qui est inenvisageable du point de vue des opérateurs.

Toutefois, la question est primordiale pour les opérateurs qui dépensent des sommes considérables en facture d’électricité, malgré l’allègement des charges grâce à l’Etat. L’astuce, c’est donc de profiter d’un climat déjà froid pour limiter la consommation de la climatisation. Facebook a ainsi construit un premier datacenter hors du sol américain, à environ 700 km au nord de Stockholm. 9 mois sur 12, la température n’y excède pas les 10°C. Plus besoin de climatiser ! C’est aussi le cas de Google qui installe un de ces datacenter en Finlande. Ainsi, beaucoup de géants d’Internet ont fait le choix de profiter du climat des pays nordiques pour y installer leurs centres de données.

Dans le cas de la réutilisation de la chaleur générée, appelée « free-cooling », nous pouvons citer l’exemple du datacenter de la start-up Stimergy, situé dans les sous-sols d’une piscine dans le 13ème arrondissement de Paris depuis 2017, où la chaleur générée par le datacenter est récupérée pour chauffer la piscine grâce à des « chaudières numériques ». Le fait de ne pas avoir recourt à un système de climatisation divise le coût d’hébergement du centre de données par deux ! Le système de chaudière numérique développé par Stimergy permet ainsi de récupérer environ 60% de la chaleur dégagée par les datacenters.

C. Le cas des datacenters de Grenoble

De nombreux Datacenters sont présents sur l’agglomération Grenobloise, dont un « green datacenter », en accord avec le parti écologiste de la ville. Certains acteurs économiques décident de se faire une image de marque avec le côté « vert », toutefois, de manière générale, ce n’est pas un enjeu majeur pour les acteurs de plaine commune, à une exception près : un centre de données d’Equinix chauffe une serre tropicale de l’Institut national de recherche en informatique et en automatique (Inria). En effet, ceux-ci ne promeuvent pas leur existence donc n’ont pas besoin de parler de leurs bonnes pratiques.

De plus, une réduction des gaz à effet de serre par l’utilisation des énergies renouvelables est difficilement envisageable car cela nécessite l’utilisation de minerais critiques, présents en quantité peu importante par rapport aux besoin croissant des voitures électriques.

D. Ce que je fais contribue à cette utilisation d’énergie ?

Notre usage quotidien d’outils connectés impacte-il réellement sur la consommation d’un Datacenter ? Ce qui est certain, c’est que notre utilisation d’un espace de stockage tel que le cloud (mails, comptes sur réseaux sociaux, divers objets connectés) ou le streaming fait tourner la machine. De plus, les serveurs sont aussi utilisés par les opérateurs téléphoniques pour assurer la continuité du service. En bref, nous sommes responsables de l’utilisation de ces datacenters. Le rapport évoqué plus haut propose des petits gestes pour limiter les dépenses énergétiques liées à nos activités, tels que la suppression des mails (dont la corbeille !), limiter le streaming, etc.

Mais est-ce grand-chose par rapport au trading à haute fréquence ou au Bitcoin (entre autres) qui sollicitent probablement bien plus les datacenters que nos usages quotidiens ? Malheureusement, aujourd’hui, aucune étude ne peut démontrer l’efficacité de ces petits gestes quotidiens par rapport aux multiples usages des datacenters.

3. Interprétation / critique

Il est primordial d’indiquer en premier lieu que cette étude d’un sujet très technique est abordée sous l’angle de la sociologie. Il est donc important d’insister sur la problématique de cohabitation et d’acceptation des datacenters par les populations, en terme de voisinage ou de débat public.

Cette avancée technologique s’est effectuée dans le silence et sans l’acceptation du grand public et même des élus, ce qui soulève aujourd’hui des débats, procès ou manifestations auxquelles il est difficile de donner suite et de trancher.

Nous pouvons établir un certain nombre d’interprétations et de critiques de ces informations. Tout d’abord, les interprétations peuvent paraître effrayantes : avec la croissance exponentielle du besoin de Datacenters (stockage de données, visualisation de films avec des services en plein essor comme NETFLIX), le trading à haute fréquence et tous les autres usages), il est difficile de croire que l’électricité produite suffira à alimenter ces centres dans la mesure où le gouvernement a pour objectif d’adopter une politique de réduction du nucléaire. Il est aussi difficile d’imaginer l’immensité de la place requise pour installer les futurs Datacenters. Il doit bien y avoir une limite au stockage des données.
Toutefois, il est ardu de tirer des conclusions trop hâtives d’un sujet dont les données sont peu nombreuses. En effet, les Datacenters étant dans le secret et leur existence étant à peine dévoilée dans la sphère publique, les données sont trop peu accessibles et exploitables pour en tirer une conclusion générale à l’ensemble des infrastructures. Sans compter le fait que l’étude évoquée durant ce séminaire ne porte que sur le cas de Plaine Commune, qui n’est pas représentatif de l’ensemble de l’ensemble desdatacenters présents dans le monde en 2017.

Cette étude n’évoque pas non plus les enjeux futurs des datacenters, notamment en termes d’avancées dans le domaine de l’efficacité énergétique des Datacenters. En effet, depuis l’implantation des datacenters en Plaine Commune, les infrastructures ont évolué, comme le montrent les exemples évoqués plus hauts de datacenters construits dans des zones froides afin de réduire l’utilisation de la climatisation, très gourmande en énergie, ou la réutilisation de la chaleur produite.

« Google ou Apple font tourner leurs centres sur des énergies renouvelables, pas seulement pour des raisons écologiques mais en prévision du risque d’augmentation du coût de l’électricité. Google a une licence de production d’énergie comme EDF ou bien installe des data centers dans des pays froids, ou près des centrales électriques pour minimiser la consommation. Ils sont très avance sur la façon de rationaliser au mieux l’énergie consommée et celle utile, sachant qu’une bonne partie de celle-ci part en fumée dans le procédé de refroidissement. » Guillaume Plouin, DIRECTEUR INFORMATIQUE auteur de plusieurs ouvrages sur les technologies de l’information (Dunod).

L’étude effectuée par Clément Marquet dévoile une affaire cachée de tous qui provoque aujourd’hui des réactions dans le domaine public. Il est intéressant de voir que les élus ont été, et sont toujours, pour certains, dépassés par cette nouvelle industrie. Aujourd’hui le voile se lève sur l’existence de ces Datacenters et de plus en plus de questions émergent, notamment dans un contexte de politique qui se veut davantage tournée vers les énergies renouvelables et la diminution des émissions de gaz à effet de serre et de polluants. Comment seront gérés, à l’avenir, ces Datacenters si gourmands en énergie et indispensable à une si grande partie de nos pratiques quotidiennes ?

Compte-rendu rédigé par Hanna Fetet (@Fetet_Hanna) et Marielle Vaxelaire (@MarielleVaxou), étudiantes au sein du M2 Communication et culture scientifiques et techniques (CCST) de l’Université Grenoble Alpes (#CSTgre).